走出eSIM的误区:运营商切换功能对物联网价值究竟有多大?

2018-05-16 10:03 来源:物联网智库
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  随着产业链大量厂商在eSIM领域的布局,eSIM进入产业界视野并得到普及,多篇文章介绍了eSIM基本概念、产业影响、应用领域、发展趋势等,尤其是对于eSIM在物联网领域的前景抱有很大期望。不过,大量普及性推文为了给读者一个直观的印象,往往用简单粗暴的方式进行描述,未免会让人产生一些误解。实际上,eSIM毕竟处于商用初期,且涉及到多个领域巨头的切身利益博弈,其发展也是一个渐进式的过程。

  在5G宣传中,“一秒下载一部高清电影”的说法非常直观,但同时也直接让人对5G产生误解。而在所有eSIM的宣传中,人们印象最深刻的就是通过eSIM可以让用户无需更换实体SIM卡情况下自由选择切换运营商。当然,自由切换运营商确实是未来eSIM成熟后带来的变革,但这只是eSIM终极形态的一个选项,而eSIM给整个产业带来的价值不仅限于此,其中一些问题值得探讨。

eSIM是阶段式发展的,终极状态尚需时日

  根据GSMA对eSIM的相关定义,eSIM发展中将实现三个特征:插拔式SIM卡形态转变为嵌入式、SIM卡具备可重复编程及空中写卡(OTA)功能、不同运营商配置文件下载及签约管理。在这三个特征都具备后,用户灵活选择运营商的场景才能实现。而这三个特征也大致构成了eSIM发展的阶段性特征。

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  目前,SIM卡的物理形态从可插拔式向嵌入式发展已获得认可,业界所推进的更多是在单一运营商下实现可重复编程、空中写卡,以及部分国际业务上实现跨国运营商切换,国内运营商间切换还很少实现。

  实际上,插拔式转向嵌入式的物理形态并非一个新鲜事物,当年的小灵通出厂时已预置了卡号以及海外CDMA手机预置卡号可以说是eSIM的一个初级形态,而目前一些小型化、稳定性要求较高的物联网终端出厂时已将贴片式SIM卡焊接在终端上,但基本上还是已写好了码号,无法进行重复编程和空中写卡。插拔式转向嵌入式所带来的优势大量文字中已经进行描述过,可以说是eSIM发展所走的第一步。

  SIM卡从无法重复编程向可重复编程的转变是一个较大的变革,此举为使用蜂窝网络的终端厂商和用户带来很大便利性。当前,国内三大运营商已经在物联网、穿戴设备上开始推动eSIM的商用,设备在出厂前在嵌入的SIM卡中配置临时码号,并给予一定的测试套餐,让终端设备在出厂前可以实现连接测试;出厂后用户根据与运营商洽谈的资费情况,再通过空中写卡平台重新写入新的码号,使用协议套餐。例如,中国移动为其eSIM卡预置一个临时码号和临时数据包,终端厂商使用该eSIM卡生产终端后,可以直接通过临时码号和数据接入中国移动网络测试终端可用性;用户购买终端后,再根据与合作的省公司的协议,擦除临时码号,写入该省公司的码号。这一过程中,空中写卡功能能够大大优化终端生产流程,并使终端的流通和基于这些终端的应用效率得到提升。eSIM对终端和应用流程的优化,笔者将在后续的文章中以案例展现。

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  当前阶段中,三大运营商针对国内物联网业务的写卡平台仅支持在自身网络中的空中写卡,确保初始发卡后仍然保持在网。针对一些国际进出口业务,运营商遵循GSMA的eSIM规范,支持客户在跨境时通过空中写卡切换归属地运营商,不同国家使用当地运营商网络。当然,国际业务中实现跨运营商写卡需要各运营商都遵循GSMA国际规范,且运营商之间完成验证测试。

  当然,目前国内外已有一些第三方eSIM远程配置平台对接多家运营商,为用户提供一个可选多家运营商码号、套餐的平台。不过,这样平台的运行依赖于运营商开放SIM卡配置数据和接口,而SIM卡配置数据是各家运营商的核心数据,若运营商对此设置门槛,则第三方平台无法实现。

  由于eSIM处于商用初期,对于运营商、终端商、卡商、模组商、平台商等产业链各环节的生产经营流程影响很大,尤其是对于运营商的影响最为明显,因此初期需要有一定壁垒,选择一个渐进式的路径,而目前对国内物联网用户实现单一运营商网络中的空中写卡已为终端和应用用户带来了新的价值。

运营商间的切换对物联网是一个刚性需求?

  运营商间切换作为eSIM最直观的宣传口径已被很多人记住,虽然目前主要是单一运营商网络中的空中写卡,但未来不同运营商便捷切换是eSIM的趋势。不过,对于物联网用户来说,频繁进行运营商的切换的需求是否为一个刚性的需求值得探讨,不同场景差异很大。

  物联网应用尤其是产业物联网项目是一个端到端的解决方案,一些较大的项目往往需要集成商打包多个解决方案,运营商网络也包含在其中。此时,一方面通信资费并不一定对项目成本构成决定性作用,另一方面运营商提供的连接之外还有API调用、平台、集成等服务,而且不少项目运营商是作为集成商或总包商的角色出现,若只为了运营商资费之间的差异来进行切换则显得因小失大。因此,在这样的场景下,运营商的切换并不一定是刚性需求。

  随着网络提速降费的深入,运营商资费竞赛愈演愈烈,资费低价、同质化竞争非常明显。当资费差异化不明显时,对于物联网用户的网络质量、服务竞争更为重要。产业物联网的生命周期很长,服务的周期也同步比较长,虽然未来通过eSIM空中写卡可以便捷地实现运营商网络的转网,但若频繁转网,则背后的服务无法保障。

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  对物联网业务来说,运营商的竞争已不仅仅是网络质量和资费高低,平台功能、集成能力、服务水平、端到端方案的能力等都是提升其竞争力所需的。若未来eSIM实现运营商文件重新配置,则是为用户选择运营商提供了一个重新选择服务供应商的便捷工具,但是否使用该工具还需要对运营商综合能力的比较。SIM卡由插拔变为嵌入式、空中写卡这些特征为终端、应用用户带来流程简化、成本降低等价值,因此我们无需过度强调eSIM多个运营商切换的特征,而要全面分析其价值。

  当然,在国际进出口业务的场景相对比较适合运营商网络的切换,一方面国际漫游资费较高,构成业务成本的一部分,另一方面使用本地运营商的网络其网络质量和服务可以得到保障。同时,未来一些消费电子产品也可能对网络资费具有较强敏感性,对本地运营商的切换可能产生一些需求。

运营商主动适应变化

  面对eSIM的商用,运营商被公认为是各利益相关方中受冲击最大的群体,前段时间,外媒报道美国司法部对美国电信运营商展开反垄断调查,因为这些企业涉嫌互相串谋阻碍eSIM的普及,可见对运营商冲击不小。不过,既然无法避免冲击,那就主动去适应变革,前文提到的运营商已推进在其网内推行嵌入式形态和实现可重复编程及空中写卡功能。

  实际上,国内外运营商已经根据自身情况进行不同程度布局,目的是在eSIM产业链中增加更多价值点。如众所周知的中国联通已在苹果手表、华为手表中支持eSIM空中写卡,并成立eSIM产业联盟。

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  GSMA针对eSIM在M2M和消费领域已发布了完整的标准规范,包括eSIM架构、技术规范和测试规范,成为全球运营商跨境业务中的国际标准。不过,一些国家通信标准化组织和运营商在GSMA规范基础上,也在制定适应本地市场的eSIM行业和企业规范。如中国通信标准化协会在过去两年中就推进面向消费电子设备的eSIM远程配置标准研究,又如中国移动已制定了完整的企业版eSIM规范,据此推进eSIM在物联网中的应用。

  既然有国际标准,为什么还需要推出eSIM企业规范?这也是站在eSIM发展阶段、本地市场特点和物联网特点的考虑。由于GSMA国际规范需要考虑到全球运营商的各种情况,最终商业化后成本相对偏高,包括制卡和配置的成本,让大量本身廉价的物联网设备难以采用。而在以单一运营商网络内进行空中写卡为主的阶段,绝大部分物联网设备运行在国内,对于随意切换运营商并不一定是强需求,但硬件的成本具有敏感性,此时就需要一个相对简单的规范,能够实现嵌入式SIM卡体积缩小、空中写卡基础上大大降低eSIM的商用成本。因此如中国移动的eSIM企业版规范就在此发挥作用了。当然,eSIM的企标要成为一个市场接受的“事实标准”,需要企业构建起庞大的生态体系。

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  作为拥有全球最多物联网用户的中国移动,在物联网eSIM方面除了在一些行业应用中实现eSIM的功能外,最为明显的是在上游做了大量工作,包括推出eSIM的两种类型:贴片式eSIM卡和晶元集成到基带芯片的形式,并推出自研具有eSIM功能的模组。其中,eSIM晶元集成到基带芯片中则是在上游主动打通各参与方,提升生态价值的一个手段,这一模式笔者将在后续的系列文章中进行分析。从某种程度上来说,这是运营商面对eSIM带来的挑战主动去适应变革,探索其在产业链中价值的体现。

  插拔式卡转为贴片式卡,让终端体积、环境适应性的提升和成本下降;空中写卡的实现,简化设备商、用户流程以及数据安全管理;不同运营商切换的实现,给用户选择合适网络服务商的便捷性。eSIM各种特征都为业界带来新的价值,随之而来的是所有相关方博弈后利益的重新分配。

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责任编辑:陈宏
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